Peli muistuttaa jossain määrin koripalloa, mutta käytössä on maali joka on samantapainen kuin vaikkapa sählyssä, eli se on maan tasalla: se on sikäli koripalloa parempi ratkaisu, ettei pelaajien pituus aseta ketään ylivoimaiseen asemaan. Maali on kaksi metriä korkea ja kolme leveä. Pallo on koripalloa pienempi, eri sarjoissa on hieman erikokoiset pallot, aikuisten miesten sarjan pallon ympärysmitta on 60 cm. Pelit ovat vauhdikasta seurattavaa, toiminta on nopeaa ja välillä joudutaan ottamaan vartalokontaktiakin.

Käsipallo on olympialaji, 1970-luvun puolesta välistä alkaen; lajina se on silti melko uusi, kun jalkapallo ja jääkiekkokin, osittain (jääpallo on lajina vanhempi) ulottavat historiansa keskiajan hämärään, käsipallo keksittiin vasta viime vuosisadalla. Se ja pesäpallo kyllä nekin perustuvat perinteisiin pallopeleihin, mutta väljästi. Kansainvälinen käsipalloliitto perustettiin 1946, ja Suomi oli yksi kahdeksasta perustajajäsenestä. Tästä huolimatta laji ei ole paljoa julkisuudessa; se on suosittua lähinnä muissa Pohjoismaissa ja Keski-Euroopassa. Lajin ensimmäiset säännöt laadittiin Tanskassa, viralliset säännöt kirjattiin ylös Saksassa vuonna 1917, suurin piirtein nykyisen muotoisina. Saksa on kansainvälisesti ollut varsin ylivoimainen miesten sarjassa, naisten puolella Brasilia on onnistunut murtamaan keskieurooppalaisten voittoputken.

Käsipallo on Suomessa ollut perinteisesti ruotsinkielisten suosiossa. Laji on ollut pitkään muissakin joukkuelajeissa loistaneen HIFK’in otteessa: he ovat voittaneet miesten SM-sarjan kymmenesti ja naisten sarjan 40 kertaa. Viime vuoden 2013 mestaruuden miesten sarjassa otti Cocks Riihimäeltä, joka on sekin voittanut useita mestaruuksia.